Interview: Duikfamilie bouwt leven op in Thailand

Sjon, Ellen, Ami Bignell en drie opgeleide duikers
Sjon, Ellen, Ami Bignell en drie opgeleide duikers

Sjon van Regteren is 55 jaar en woont samen met zijn vrouw Ellen (55) en zijn zoon Kas (21) in Thailand. Hun dochter Marin (26) woont nog in Den Helder. Dat ik niet te maken heb met een doorsnee familie wordt al snel duidelijk: zowel Sjon als Ellen en Kas zijn duikinstructeur.

Sandra 'Thailand is een fijne bestemming, ook als je met het hele gezin op reis wilt! Na het drukke Bangkok ben ik gaan eilandhoppen in het zuiden. Hier kun je fantastisch duiken en snorkelen bij Ko Tao en Ko Samui. Ons huisje met hangmat, direct aan het strand op Koh Phangan was echt een hoogtepunt van de reis. Oh ja en niet te vergeten: het heerlijke eten!', Sandra - reisexpert Thailand gratis reisvoorstel >>

Liefde voor duiken

De liefde voor duiken startte pas in 2001, waarna het voor Sjon en zijn familie een bepalende factor is geworden in hun leven. Sjon en Ellen leerden elkaar kennen in Amsterdam, waar hun kinderen ook geboren zijn. Naast hun werk waren ze allebei hobbymatig betrokken bij een junior duikclub (Seabees) in de Haarlemmermeer. In 2006 namen ze een duikcentrum (The Wave) over. Duiken werd zo steeds belangrijker, of zoals Sjon zelf zegt: 'Duiken werd ons leven, ons werk en onze hobby.' Wanneer Sjon en Ellen op vakantie gingen was dat altijd naar duikbestemmingen zoals Kroatië, Mexico, Bonaire en Indonesië. Natuurlijk kon de volgende stap niet uitblijven; ze begonnen te 'fantaseren over een leven in de tropen'. Toen Kas in 2014 zijn middelbare school afgerond had was het zover: Time to go!

Ik vraag me af waarom deze familie voor Thailand heeft gekozen, maar volgens Sjon was dit grotendeels toeval. 'Thailand lag nooit op onze radar. Toen er in 2014 een functie vrijkwam voor een echtpaar om een satelliet-duikcentrum te managen in Thailand hebben wij dit geaccepteerd.' Duiken is in Thailand een echte industrie. Tot mijn verbazing legt Sjon uit dat er op de wereld maar twee eilanden zijn waar de helft van alle duikbrevetten wereldwijd worden uitgeschreven. Het ene eiland is Utilla in Honduras, het andere is Koh Tao. Op dit laatste eiland woont en werkt zijn zoon Kas, maar ook in de buurt van Phuket wordt veel gedoken. Sjon vertelt dat Ellen en hij na een jaar te hebben gewerkt als managers voor een groot duikcentrum in Phuket nu zelfstandig verder zijn gegaan. Ze hebben inmiddels hun eigen bedrijf opgezet en verhuren zichzelf aan diverse andere duikcentra. Hun grootste bezigheid is het opleiden van instructeurs en dit is volgens Sjon 'erg leuk om te doen'.

Duiken Koh Tao
Duiken Koh Tao

Hobby

Naast het werken blijft duiken ook een hobby. Ellen en Sjon genieten vooral van het duiken in de grotten. Hij legt uit dat het zuidelijke deel van Thailand bestaat uit geërodeerd limestone. Naast de droge grotten zijn er genoeg grotten waar je in kunt duiken. 'Weinig mensen weten van het bestaan van deze grotten af. Voor een ervaren duiker (extra opleiding is wel nodig) is het duiken in grotten een bijzondere uitdaging.'

Duiken in de grotten
Duiken in de grotten

Thailand

Volgens Sjon is Thailand – op het verkeer na – 'het meest relaxte land dat je je kunt voorstellen'. Dit komt waarschijnlijk doordat er veel kan en mag. Zo geeft hij als voorbeeld dat relaties tussen gelijke sekses volledig worden geaccepteerd. Sjon geniet met volle teugen van de houding van 'leven en laten leven'. Hij voegt eraan toe dat er in de toeristische gebieden wel sprake is van enig wantrouwen tegenover de westerse buitenlanders (Farang), maar dat iedereen in de minder toeristische gebieden erg open, vriendelijk en gastvrij is.

'Mijn hele leven heb ik het koud gehad. Natuurlijk niet op die enkele hete zomerdag als in Nederland iedereen klaagt over de warmte, maar wel op al die andere koude, nare, gure, wisselvallige dagen. In Thailand heb ik nog nooit koude voeten gehad, wel transpireer ik wat meer dan in Nederland...' Naast het klimaat geniet Sjon ook van de redelijke infrastructuur in Thailand. Hij heeft het naar eigen zeggen goed bekeken: 'Alle voordelen van de tropen gecombineerd met de luxe van het westen.'

Sjon woont op Phuket, maar wel in een rustig gedeelte. Deze regio geeft hij meteen op als antwoord op de vraag naar zijn favoriete hotspot. Dit komt vooral door het 15 kilometer lange strand: 'Op grote delen daarvan kom je bijna niemand tegen behalve plaatselijke vissers.' Sjon geeft de voorkeur aan plaatsen zonder massatoerisme en noemt de regio Phan Nga als indrukwekkend deel van Thailand. 'Hier zie je rotsen die uit het niets verrijzen uit land en water, dramatische vergezichten op land en op zee. Je kunt er genieten van verlaten strandjes, kajakken en grotten bezoeken.'

Phan Nga
Phan Nga

Tips

Ook de eilandjes ten zuidoosten van Phuket zijn volgens de duikinstructeur een bezoek waard. 'Naast de bekende Phi Phi eilanden is ook Koh Lanta een prachtige bestemming. Er zijn een aantal nog kleinere eilandjes, met een of enkele resorts, waar je naartoe kunt voor rust en natuur. Houd hierbij wel rekening met de westenwind die vanaf april aanwakkert en ervoor zorgt dat de zee wild wordt, en de stranden klein. Vanaf oktober wordt het wat dat betreft weer rustiger.'

Bij mijn vraag wat er vooral overgeslagen moet worden in Thailand grijpt Sjon de gelegenheid aan om op te komen voor de dieren van het land. 'Alhoewel ik geen dierenrechtenactivist ben wil ik hier toch een lans breken voor de boycot van olifantenritjes en ander dierenvermaak zoals leeuwen, apen en dolfijnen. De toerist vermaakt zich, de dieren absoluut niet.' Volgens Sjon geldt dit zelfs voor parken waar ze beweren dat ze verantwoord omgaan met de dieren: 'Geloof ze niet!' Het is mooi om te merken dat Sjon echt een hart heeft voor deze dieren: 'Olifanten worden gemarteld als ze jong zijn om ze te laten doen wat olifantenparkbezoekers leuk vinden. Als het publiek erbij is, zie je de verzorgers misschien aardig zijn voor die beesten. Maar een paar weken geleden zagen we nog dat ze de olifanten na sluitingstijd naar hun nachtverblijf rijden en daarbij dan heel erg agressief zijn tegen beesten die daar niet om hebben gevraagd.'

Houd rekening met dierenleed in Thailand
Houd rekening met dierenleed in Thailand


Sjon raadt iedereen die overweegt om in het buitenland te gaan wonen aan om hier eerst goed over na te denken. 'Je geeft veel op. Leven in Nederland is verzorgd, van de wieg tot het graf. Er mag dan geknabbeld worden aan de welvaarts- en verzorgingsstaat, dat is niets vergeleken met de situatie in bijvoorbeeld Azië. Hier zie je echte armoede. Mensen die in een hutje wonen en leven van minder dan 200 euro per maand. Dus vertrek vooral niet omdat het in Nederland zo slecht is. Dat is het niet.'

Thailand is van de Thai

Voor zijn bedrijf hoopt Sjon natuurlijk dat toeristen in grote getale naar Thailand komen, zoals hij zelf aangeeft 'zijn ze afhankelijk van jou'. De mensen in Thailand zijn vriendelijk, het land is erg mooi en je kunt er een prachtige vakantie hebben. Toch wil hij er wel iets aan toevoegen: 'Gedraag je wel een beetje. Thai zijn niet preuts, maar van publiekelijk overdadig bloot zijn ze geen liefhebber. En natuurlijk ga je tempels bezoeken, dat hoort bij Thailand, maar kleed je respectvol, dus geen blote ledematen.' Sjon vindt het belangrijk dat iedereen die in Thailand gaat wonen zich realiseert dat Thailand van de Thai is. 'Al 2559 jaar (dat is het jaartal nu) is Thailand een koninkrijk dat niet of nauwelijks bezet is geweest. De Thai zijn een zeer identiteitsbewust volk. Wij – buitenlanders – zijn welkom, maar het blijft hun land, met hun regels. En er zijn veel regels die ons het leven hier niet altijd even makkelijk maken. Accepteer het, of blijf weg.'

Het gezin van Sjon heeft geen plannen om naar Nederland terug te keren, maar ze blijven wel realistisch. 'Er zouden genoeg redenen kunnen ontstaan. Familieomstandigheden of gezondheid. Niet dat we daar nu mee bezig zijn, maar het zouden redenen kunnen zijn om terug te komen.' Sjon heeft het volgens mij prima naar zijn zin in Thailand en hij hoopt dan ook dat dit voorlopig nog niet aan de orde is: 'Ik vrees de dag!'

Duiken in de grotten
Duiken in de grotten

Heeft u interesse in een reis naar Thailand? We helpen u graag om deze reis naar uw wens samen te stellen. Reisbureau Reisgraag.nl scoort een 9,6 met klantenreviews op TrustPilot, we zijn lid van ANVR, SGR & Calamiteitenfonds en we hebben al meer dan 12,5 jaar ervaring.

Vertel ons uw vakantie wensen. Onze reisexperts geven u gratis en vrijblijvend reisadvies op maat.

Zonder budget geen passend advies.
Uw gegevens

* = verplicht. Privacy beleid is van toepassing

11 bezoekers beoordeelden dit artikel gemiddeld met een

8,6

Gerelateerde artikelen