De ontelbare charmes van Los Angeles en Las Vegas

Bestemming: A. Los Angeles (Verenigde Staten) , B. Las Vegas
Periode: december 2015
Vervoer: Vliegtuig en taxi
Accommodatie: Hotels

Los Angeles

Torenhoge palmbomen sieren de straten van de zonnige metropolis Los Angeles waar alle culturen van de wereld bij elkaar komen. Eind vorig jaar bracht ik samen met een vriendin een bezoek aan een kunstenares in deze wereldstad. Na elf uur te hebben gevlogen, komen wij ’s middags aan op het drukke LAX vliegveld waar een chauffeur ons opwacht. We worden gereden naar het prachtige Mr. C hotel in Beverly Hills; een boetiekhotel met ruime kamers, een chique interieur en uitmuntende service. Gastvrijheid staat hier hoog in het vaandel; wij worden er glamoureus verwelkomd met een bellini cocktail. Het hotel is de perfecte uitvalsbasis om Beverly Hills te verkennen. Het bevindt zich op slechts een kwartier lopen van de Rodeo Drive-winkelstraat. Midden in de nacht wandelen wij langs grote luxe villa’s aan de South Rodeo Drive naar een heuse 24-uurs cup-cake pinautomaat aan de beroemde Santa Monica Boulevard. De Sprinkles Cupcake ATM blijkt de perfecte oplossing te zijn voor deze twee zoetekauwen die op een ongewoon moment van de dag snel hun trek willen stillen.

De volgende ochtend is het heerlijk ontbijten tussen de locals van Beverly Hills bij Larry King’s Original Brooklyn Water Bagel Co die verse, rijkelijk belegde bagels serveert. We lopen door naar de beroemde TASCHEN-winkel waar we een prachtig fotografieboek kopen. Regelmatig komen bekende sterren hier langs om hoogstpersoonlijk een boek uit de legendarische TASCHEN-collectie uit te zoeken of op te halen en vinden er interessante evenementen en signeersessies plaats. Terug in het hotel worden we ’s middags met een private car opgehaald en naar de kunstenares gereden die ons een ‘insider’ blik op het hart van Hollywood biedt. Na een middag samenwerken aan een kunstproject nodigt ze ons uit om ‘s avonds samen met haar vrienden de beste burgers van Los Angeles te eten in het 25 Degrees-restaurant in het iconische Roosevelt hotel. We horen Hollywood-anekdotes over de bijzondere locatie; zo werden in dit hotel ooit de eerste Oscars uitgereikt en woonde Marilyn Monroe er eens twee jaar lang. Later in de avond krijgen we de unieke kans om een nacht lang de meest spectaculaire toverkunstenaars van de wereld aan het werk te zien in de privé-nachtclub Magic Castle. Dit kasteel is het clubhuis van de Academy of Magical Arts waar ’s werelds beste toverkunstenaars als lid bij zijn aangesloten en tegelijkertijd een invitation-only privé-nachtclub waar iedere avond wisselende tovershows van hen plaatsvinden. De club is niet toegankelijk voor iedereen maar als je het geluk hebt een van de leden of hun vrienden te kennen en een exclusieve uitnodiging te bemachtigen, ben je hier gegarandeerd van een nachtje schitterend magisch spektakel.

Na een betoverende nacht in Hollywood laten wij de volgende dag Los Angeles’ glitter en glamour achter ons voor een culinaire ontdekkingstocht door de stad. Nieuwsgierig verkennen wij eerst de kruidige keuken van de Little Ethiopia wijk. Aan de South Fairfax Avenue ligt het knusse eet-etablissement Buna Ethiopian Market. Toeristen zal je hier niet zo snel vinden maar wij worden er begroet met een warme glimlach en onthaald met authentieke Ethiopische maaltijden voor een bescheiden prijs. Op loopafstand ligt het grandioze Petersen automobielenmuseum met unieke exemplaren in de uitgebreide collectie: van een Batmobiel uit 1992 tot een Aston Martin uit James Bond’s Skyfall en een auto van rock ’n roll-legende Elvis Presley. ’s Middags gaan we op weg naar de designer-wijk van West Hollywood om te proeven van Mexicaanse cactus-salades en onze dorst te lessen met een frisse horchata op de prachtige patio van Gracias Madre; een biologisch restaurant met een zeer divers veganistisch menu en heerlijke desserts. Vervolgens checken wij in de binnenstad van Los Angeles in bij het nostalgische Biltmore hotel – een bekende filmlocatie – waar het volgens velen zou spoken. De kamers blijken wat gedateerd maar de lobby bij binnenkomst met een enorme opgetuigde kerstboom in de winter is een ware eye-catcher. ’s Avonds is een ideale mogelijkheid om vlakbij de heuvels van Hollywood echte sterren door een gigantische telescoop te kijken in het ontzagwekkende Griffith Observatory – bekend van James Dean’s filmhit Rebel Without a Cause. Van hieruit hebben wij een adembenemend panorama-uitzicht over Los Angeles en de bekende Hollywood-heuvels.

Majestueus uitzicht over LA en de Hollywood heuvels rond zonsondergang bij de Griffith Observatory
Majestueus uitzicht over LA en de Hollywood heuvels rond zonsondergang bij de Griffith Observatory


Met een taxi vanaf het hotel gaan wij de volgende ochtend naar het LA Dodgers-stadion waar we een rondleiding achter de schermen krijgen. Het is een uitstekende gelegenheid om de mooiste memorabilia te zien en de interessantste verhalen te horen achter een van de meest succesvolle baseballteams in de Verenigde Staten. Dit iconische sport-toneel ligt boven de stad op een heuvel en wij genieten dan ook nogmaals van een hemels uitzicht. Als kunstliefhebbers kunnen we prima terecht bij het enorme Getty museum dat een grote collectie klassieke en moderne schilderkunstwerken bezit. Met een trotse blik op Nederlandse meesterwerken als Van Gogh’s Irissen, Rembrandt’s Ontvoering van Europa en Jan Steen’s Tekenles krijgen we bijna heimwee. Ook de werken van andere Europese kunstenaars als Cézanne, Monet en Renoir zijn hier te bewonderen. Tijdens een rondleiding door en om het museum hebben we buiten alweer een prachtig uitzicht. De gids wijst ons op een heuse wijngaard in de verte; het is de Moraga-wijngaard van mediamiljardair Rupert Murdoch in de peperdure wijk Bel Air. Met het mediterrane klimaat in Californië blijkt het in deze streek prima mogelijk om kwaliteitswijnen te maken. We besluiten de namiddag op deze zonovergoten dag door te brengen aan de kust; op naar Santa Monica beach met haar bekende kermis op de pier. In de helderblauwe, wolkeloze lucht zien we een paar waaghalzen voorbij zweven. Het blijkt dat je met een tandemvlucht kan parasailen boven de Pacifische Oceaan; een avontuurlijke tip die we zeker voor een volgende reis naar Los Angeles bewaren. We keren terug naar de Hollywood-wijk en checken in bij hotel Mama Shelter aan de Selma Avenue. Vanaf het hotel lopen we naar de bekende ArcLight bioscoop met de witte koepeldak aan Sunset Boulevard. Hier wordt vaak de rode loper uitgerold voor een van de vele Hollywood film premières. We sluiten de nacht in de late uurtjes af met een film in een grote bioscoopzaal.
Het iconische LA Dodgers stadion
Het iconische LA Dodgers stadion


Na een lichte ontbijt in het hotel lopen we de volgende dag naar de Hollywood Boulevard voor een dosis gebottelde gezondheid: de cold-pressed juice. Bij de elegante Pressed Juicery sap-boetiek verkopen ze heerlijke flessen vers koudgeperst sap bomvol fruit die goed schijnen te zijn voor zowel je innerlijk als uiterlijk. Sap-kuren zijn in Los Angeles een gezondheidsfenomeen onder celebrities. Wij doen er graag een ochtendje aan mee. Wie kan immers een verkoelend flesje appel-citroen-munt-ananas sap weerstaan met subtropische temperaturen om je heen? Onderweg naar de Sunset Boulevard stoppen we nog even bij de Hollywood Farmers’ Market die hier elke zondagochtend aan de Ivar Avenue plaatsvindt. Er staan kraampjes uitgestald met ambachtelijke jams, brood, cakes en biologische groenten en fruit van lokale boeren. Op de Sunset Boulevard lopen we langs bij Mystery Pier Books; een kleine boekwinkel verstopt in een klein steegje. De winkel heeft een specialiteit: het ligt vol met eerste drukken van boeken die voorzien zijn van een handtekening van de auteur. De prijzen van de boeken variëren dan ook van honderd dollar tot een paar miljoen. Trots laat de eigenaar ons een paar van zijn meest zeldzame en kostbare exemplaren zien. De muur hangt vol met foto’s van hem samen met de vele celebrities die hier persoonlijk zijn unieke exemplaren kopen, zoals Daniel Craig en Johnny Depp. Iets betaalbaarder is de Meltdown comic book store wat verderop aan de Sunset Boulevard waar we ook binnenlopen. Hier zijn alle stripboeken en graphic novels die je maar kunt bedenken verkrijgbaar inclusief unieke collector’s items zoals Batman gadgets en limited edition Spiderman t-shirts; mooi speelgoed voor volwassenen.

Voor een bijzonder diner aan de Sunset Boulevard gaan we langs bij Sushi Park. Het is een klein sushi-restaurant met een bar die onopvallend in een strip mall ligt. Van buitenaf maakt het niet veel indruk maar onder locals staat het bekend om de authentieke sushi. Wij nemen plaats aan de bar voor de chef’s selection. Het concept van de chef’s selection is dat de chef de ene na de andere sushi voor je neus klaarmaakt en aan je voorschotelt tot je aangeeft dat je graag zou willen afrekenen. Wij laten ons verrassen met maar liefst zes gangen perfect bereide, tongstrelende sushi; van heilbot, geelvintonijn en zalm tot octopus, krab en makreel, allemaal zorgvuldig gerold met sushi-rijst en groenten en omringd met een knisperend vel delicaat zeewier. De chef legt bij elke schotel aan je uit welke vissoort(en) ze op welke wijze heeft bereid en wanneer je de sushi het beste in de bijgeleverde sojasaus kan dippen. De sushi is weliswaar behoorlijk prijzig maar we lopen het restaurant voldaan uit na deze uitzonderlijke smaakbeleving.
Struinen door de exotische tuin van de Virginia Robinson Gardens
Struinen door de exotische tuin van de Virginia Robinson Gardens


Onze laatste ochtend in Los Angeles keren we terug naar Beverly Hills voor een bijzondere rondleiding door de Virginia Robinson Gardens. Dit monument is het voormalig landgoed van Virginia Robinson; een rijke kruidenierskoopvrouw die in het begin van de vorige eeuw de toon zette toen zij als eerste besloot een landgoed te vestigen op het destijds braakliggende gebied wat nu bekend staat als Beverly Hills. Dit eerste landgoed van Beverly Hills uit 1911 bestaat uit een villa met handgemaakt meubilair en kunstwerken van over de hele wereld en een grote exotische tuin met eigenaardige planten en bomen. De gids laat ons ook een groot grasveld bij het zwembadpaviljoen achter het huis zien waar Virginia’s goede vriend Walt Disney eens met zijn helikopter landde om haar op te halen voor een feest. Ook is er een tennisveld waar Virginia vroeger tennis speelde met Charlie Chaplin. Het landgoed biedt een buitengewoon kijkje op de oude glorietijden van Beverly Hills.

Benieuwd naar nog iets meer geschiedenis van Los Angeles gaan we ’s middags naar de binnenstad voor een bezoek aan de historische Central Library die we verstopt tussen de wolkenkrabbers vinden. Wat deze bibliotheek zo bijzonder maakt, is het interieur met als hoogtepunt de muurschilderingen in de adembenemend mooie Rotunda-zaal die de begindagen van de stad Los Angeles afbeelden. Na een rondleiding door de prachtige bibliotheek raadt de vriendelijke gids ons aan voor de lunch eens een kijkje te nemen bij de Grand Central Market een paar straten verderop. Op de overdekte markt is Eggslut te vinden; een speciale lunchzaak (laat je niet van de wijs brengen door de naam) die eier-sandwiches naar een hoger niveau tilt en waar mensen graag voor in de rij staan.

Ons laatste adresje in de binnenstad is Clifton’s, een vijf verdiepingen hoge café/kantine waar je voor een kleine prijs grote maaltijden kunt nuttigen. Het is een ‘cult’ plek die door mensen uit heel Los Angeles wordt bezocht vanwege het exotische en mysterieuze interieur – denk aan: opgezette dieren, open haarden, een waterval, een meteorietsteen uit Venezuela, een enorme boom en grote regenwoudplanten – en het bijzondere verhaal achter het café. Los Angeles is een stad met grote verschillen tussen arm en rijk. In de jaren ’30 van de vorige eeuw, tijden van een economische crisis, had de oprichter van Clifton’s, Clifford Clinton, sympathie voor de minderbedeelden. Zijn revolutionaire Clifton’s cafetaria stond bekend als de plek waar mensen met een klein budget hun bord konden volscheppen aan het buffet en degenen die geen geld hadden hun maaltijd zelfs niet hoefden af te rekenen. De bekende Amerikaanse science fiction schrijver Ray Bradbury was hier een vaste klant voor zijn grote doorbraak en zelfs erna. Terwijl we om ons heen kijken, zien we dat Clifton’s, die compleet is gerenoveerd en in 2015 heropend, vandaag de dag nog steeds een bijzondere ontmoetingsplek is die saamhorigheid uitstraalt. Een grote diversiteit aan mensen – multicultureel, arm en rijk – komt hier bij elkaar en geniet van volle dienborden met heerlijk eten tegen een goede prijs. Aan de bar zijn de prijzigere cocktails te vinden. Het is de perfecte plek om nog even de sfeer van Los Angeles te proeven voor we vertrekken naar onze volgende bestemming.

Las Vegas

Vanaf Los Angeles is het slechts een uur vliegen naar de woestijnstad in de staat Nevada die bekend staat om een extravagant nachtleven: Las Vegas. Op het vliegveld van Las Vegas krijg je meteen een voorproefje van wat je te wachten staat: er staan gokkasten klaar voor degene die niet kan wachten om zijn geluk te beproeven. Wanneer wij er in de avond aankomen, zien we een zee aan cowboyhoeden om ons heen. Dit blijkt geen toeval. We komen erachter dat ieder jaar begin december de tiendaagse nationale rodeo-finale in Las Vegas plaatsvindt. Het is een gebeurtenis van formaat waar cowboys vanuit de hele Verenigde Staten naar afreizen. Vanaf het vliegveld delen we een taxi samen met een aantal cowboys en belanden binnen een kwartier op de Strip; de boulevard die ’s nachts tot leven komt met een groot aanbod van non-stop entertainment in de vele reusachtige casino-resorts.

De casinovloer van het Flamingo resort
De casinovloer van het Flamingo resort


Wij checken in bij het Flamingo resort; dit is de ultieme bakermat van Las Vegas. Het was eind jaren ’40 de eerste grote casino-resort voor toeristen. In de loop der jaren is het met een groeiend aantal casino’s uitgegroeid tot de Strip van Las Vegas zoals we het vandaag kennen. In de achtertuin van het Flamingo resort bevindt zich een zwembad met echte roze flamingo’s. Het resort heeft moderne, geluiddichte kamers met ramen van vloer tot plafond en een uitzicht op ’s werelds grootste reuzenrad, de ruim 165 meter hoge High Roller. De casino’s in Las Vegas draaien dag en nacht op volle toeren. Met de lift zijn we binnen een minuut van onze hotelkamer op de casinovloer om onze eerste gokjes aan de roulettetafel te wagen. Helaas, geen grote overwinningen.
Het Harley Davidson-café in Las Vegas
Het Harley Davidson-café in Las Vegas


Na een lange nacht is er gelegenheid om uit te slapen. We hebben een uitgebreide garnalen-brunch bij Bubba Gump en brengen een bezoek aan het Harley Davidson café. In de loop van de dag besluiten we de verschillende casino resorts te verkennen. Er is een bruisende sfeer in het Cosmopolitan casino resort waar menigtes aan tafels zitten voor verleidelijke optredens van verschillende danseressen. Voor degenen die houden van glinsterende juwelen is op de begane grond van het resort een met kristallen beklede auto te zien van de flamboyante artiest Liberace. Nog een must-see is het luxe Wynn casino resort met een indoor waterval en een uitbundige binnentuin waar we genieten van de prachtige versieringen en kerstverlichting. We bekijken etalages in het Aria winkelcentrum waar shoppers met een ruim budget zich kunnen uitleven. De vestigingen van alle luxe modeketens zijn hier te vinden: van Chanel en Bulgari tot Gucci. Terwijl de zon onder gaat en de neonlichten op de Strip langzaam aangaan, lopen we langs het Mirage casino resort en zien we op spectaculaire wijze een kunstmatige vulkaan uitbarsten.

Om even aan de drukte van de Strip te ontsnappen, begeven we ons naar de Fremont Street Experience; een autovrije winkelstraat die wordt overdekt met ’s werelds grootste LED-scherm waarop ’s avonds unieke lichtshows worden vertoond. Terwijl we naar het scherm boven turen, zien we zo nu en dan mensen voorbij roetsjen aan de Slotzilla kabelbaan die 20 meter hoog boven de straat hangt. Tussen de Strip en Fremont Street bevindt zich nog een casino-resort dat een bezoek waard is: de Stratosphere. De Stratosphere heeft op bijna 300 meter hoogte een observatiedek waar we uitkijken over de neon-verlichte stad. Voor een adrenaline shot besluiten we eenmaal boven ook in de drie attracties (een mini-achtbaan, een zweefspin en een katapult) die de Stratosphere rijk is te stappen. Terug op de Strip gaat er niets op boven een fonteinshow van het Bellagio casino resort. Op de tonen van Andrea Bocelli’s Time to Say Goodbye zien we prachtige waterpartijen metershoog op en neer deinen; een mooier en toepasselijker afscheid van Las Vegas is bijna niet mogelijk.
Een nachtelijke fonteinshow van het Bellagio casino-resort in Las Vegas
Een nachtelijke fonteinshow van het Bellagio casino-resort in Las Vegas


Negen onvergetelijke dagen vol plezier in Los Angeles en Las Vegas zijn zo voorbij en wat zijn we blij om deze twee steden van wereldklasse te hebben mogen bewonderen. Beide hebben unieke bezienswaardigheden en bieden daar bovenop een vleugje onalledaagse glitter en glamour. Wij zijn overtuigd; Los Angeles en Las Vegas zijn magische plekken met ontelbare charmes. Voor ieder wat wils.

Geschreven door Wilma Kalkoen

Vakantieverhalen / reisverslagen